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Sperm Whale / Physeter macrocephalus

Du latin physeter : souffleur, macrocephalus : grosse tête = Grosse tête qui souffle

cachalot1 Odontocète / Famille des physétéridés

Statut en Méditerranée : Commun

Longueur : 11 à 15 m, jusqu'à 18 m ; Poids : 15 à 40 t, jusqu'à 50 t ; Longévité : 50 à 70 ans


Description : C'est le plus grand des odontocètes (cétacés à dents). Sa tête est énorme, c'est la plus grosse du monde animal, elle fait entre le 1/4 et le 1/3 de son corps. Elle a une forme rectangulaire et contient du spermacéti. Son évent est asymétrique, en forme de S et situé sur le côté gauche de sa tête, ce qui provoque un souffle distinctif. Sa mâchoire extérieure est mince et étroite, avec des lèvres blanches et elle porte des dents. Son corps est massif et trapu et sa peau est plissée, comme ridée. Il a une crête dorsale triangulaire suivie de plusieurs bosses. Sa queue triangulaire a une encoche médiane profonde.


Répartition géographique : Dans toutes les mers et océans du monde. Les femelles et les jeunes restent dans les eaux plus tempérées. Les cachalots se retrouvent principalement aux abords des talus, chassant dans les canyons, mais aussi sur les plaines abyssales. En Méditerranée, il n'est abondant nulle part, mais il est régulier du détroit de Gibraltar jusqu'au bassin du Levant.

cachalot2 Comment le repérer à la surface : Recherchez un tronc d'arbre qui flotte ou repérez son souffle caractéristique s'en allant à 45° vers l'avant - gauche et s'élevant jusqu'à 7 m de haut. Il montre sa caudale quand il va sonder.


Alimentation : Il se nourrit principalement de céphalopodes, dont les calamars géants, mais aussi de poissons. Pour chasser, il émet de puissants clics, réguliers comme un métronome et s'accélérant quand il a repéré sa proie.

Comportement social : Ce sont des animaux très sociaux vivant souvent en grands groupes. Les femelles et les juvéniles forment les pouponnières. Les jeunes mâles immatures se tiennent ensemble. Les vieux mâles ont tendance à devenir solitaires, ne revenant auprès des femelles que pendant les périodes de reproduction. En Méditerranée, la répartition par sexe des cachalots dépend de la latitude. Les groupes de femelles et de jeunes sont plus fréquents aux latitudes en-dessous de 41° Nord. Au-dessus, les individus sont souvent isolés et les mâles sont probablement plus fréquents. La population semble isolée de celle de l'Atlantique, eu égard à certains résultats obtenus lors d'analyses génétiques. Les individus se déplacent dans le bassin Méditerranéen à la recherche de nourriture et pour favoriser les rencontres en vue de la reproduction. Pour l'instant, les scientifiques n'ont toujours pas pu déterminer la saison et le lieu de reproduction (s'il y en a un) en Méditerranée.

Prédateurs / menaces : Orques / Filets de pêche dérivants, nuisances sonores, collisions, pollution.

Faits d'intérêts :

  • C'est le Recordman de plongée. Il plonge en général entre 30 et 50 min, mais peut rester jusqu'à 1h30 sous l'eau et plonger jusqu'à 2 500 à 3 000 m.
  • Le cachalot a été énormément chassé pour son spermacéti, substance graisseuse se trouvant dans son melon, qui l'aiderait, selon certains, à plonger si profondément et qui a été notamment utilisé en horlogerie. On trouve de l'ambre gris dans son intestin.
  • Moby Dick était un cachalot albinos.